Micronovas, un nuevo tipo de explosión estelar

abril 22, 2022

Un equipo de astrónomos y astrónomas ha observado una explosión estelar de una clase que hasta ahora era desconocida y a la que se le ha dado el nombre de micronova. A juzgar por lo observado, las micronovas son estallidos tienen lugar en la superficie de ciertas estrellas, y cada uno puede consumir en pocas horas una cantidad de material estelar equivalente en masa a unos 3.500 millones de Grandes Pirámides de Giza.

El hallazgo se ha realizado con la ayuda del VLT (Very Large Telescope) en el Observatorio Europeo Austral (ESO).

«Hemos descubierto e identificado por primera vez lo que llamamos una micronova», explica Simone Scaringi, astrónomo de la Universidad de Durham (Reino Unido) que ha dirigido el estudio sobre estas explosiones. «El fenómeno desafía nuestra comprensión de cómo ocurren las explosiones termonucleares en las estrellas. Creíamos que lo sabíamos, pero este descubrimiento propone una forma totalmente nueva», añade.

Las micronovas son eventos extremadamente potentes, pero resultan pequeños a escalas astronómicas; son mucho menos energéticas que las explosiones estelares conocidas como novas, un tipo de explosión que los astrónomos conocen desde hace siglos. Ambos tipos ocurren en enanas blancas, estrellas muertas con una masa cercana a la de nuestro Sol, pero tan pequeñas como la Tierra.

Una enana blanca en un sistema de dos estrellas puede robar material, principalmente hidrógeno, de su estrella compañera si están lo suficientemente cerca la una de la otra. A medida que este gas cae sobre la superficie muy caliente de la estrella enana blanca, activa los átomos de hidrógeno para fusionarse en helio de manera explosiva. En las novas, estas explosiones termonucleares ocurren en toda la superficie estelar. «Tales detonaciones hacen que toda la superficie de la enana blanca arda y brille intensamente durante varias semanas», explica Nathalie Degenaar, astrónoma de la Universidad de Ámsterdam (Países Bajos) y coautora del estudio.

Las micronovas son explosiones similares, más pequeñas en escala y más rápidas, que duran solo varias horas. Ocurren en algunas enanas blancas con fuertes campos magnéticos, que canalizan el material hacia los polos magnéticos de la estrella. «Por primera vez, ahora hemos visto que la fusión de hidrógeno también puede ocurrir de manera localizada. El combustible de hidrógeno puede estar contenido en la base de los polos magnéticos de algunas enanas blancas, por lo que la fusión solo ocurre en estos polos magnéticos», dice Paul Groot, astrónomo de la Universidad de Radboud (Países Bajos) y coautor del estudio.

«Esto hace que estallen bombas de fusión, que tienen aproximadamente una millonésima parte de la fuerza de una explosión de nova, de ahí el nombre de micronova», continúa Groot. Aunque ‘micro’ puede sugerir que estos eventos son pequeños, no se equivoquen: solo uno de estos estallidos puede quemar nuclearmente una masa de alrededor de 3.500 millones de veces la que tiene la Gran Pirámide de Giza.

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